Sphingidés ou sphinx - Famille Sphingidae

Photo d'un sphinx ou Sphingidés (Sphingidae)

Les sphinx ou sphingidés sont des papillons de grande taille

Les sphinx, ou Sphingidés, sont des insectes de l'ordre des lépidoptères de médium à grande taille qui, sauf quelques exceptions, sont des papillons plutôt nocturnes, mais dont les larves sont actives le jour.


Ce sont de grands papillons dont l'envergure va de 28 à 175 mm selon l'espèce. Il en existe plus de 120 espèces décrites en Amérique du Nord et plus de 35 au Québec. On a tendance à croire que ce sont des papillons de nuit (Noctuidae), mais il ne sont pas tous nocturnes et plusieurs espèces sont diurnes comme le sphinx colibri par exemple.

Comme les autres insectes de l'ordre des papillons, une fois adultes ils ont six pattes, deux paires d'ailes recouvertes d'écaille qui forment le motif qui les décore, et une paire d'antennes. On peut reconnaître les sphinx à leur corps robuste dont l'abdomen va s'amincir à partir du thorax pour se terminer en pointe, et les longues ailes colorées. Certaines espèces ont des ailes transparentes, qui les font ressembler à des Sésies (Sesiidae).

Ce sont des insectes qui passent par plusieurs métamorphoses, oeuf, larve, chenille, nymphe, chrysalide, pour finalement devenir l'imago, ou le papillon adulte, capable de voler et qui va s'accoupler.

Lorsqu'ils sont à l'état de chenilles, qui sont les larves, ils vont s'alimenter frénétiquement et muer à plusieurs reprises afin de grossir, et atteindre l'état de nymphe. Elles ne tissent pas de cocons, et lorsque l'insecte passe à l'état de pupe, elle le fait simplement enfoui dans le sol.

Eumorpha pandorus
Eumorpha pandorus

Une fois adultes, les sphinx sont des papillons qui se nourrissent en butinant les fleurs. On peut les observer sur les lilas, les kalmias, les pommiers, la chicorée, et bien d'autres. C'est par l'apparence physique, les motifs sur les ailes et la grosseur du papillon qu'on peut faire l'identification de l'espèce.

Sphinx du chèvrefeuille - Hemaris diffinis
Sphinx du chèvrefeuille (Hemaris diffinis)

La chenille ne porte que quelques poils, si elle en a, et ceux-ci sont éparpillés sur le corps. On peut identifier les chenilles des Sphingidés par les petites cornes qui se trouvent sur le dos à l'arrière de celles-ci. Il n'est pas dangereux et ne sert qu'à dissuader les prédateurs. La couleur et les points ou lignes qui la décorent sont encore spécifiques à l'espèce et aident à en faire l'identification.

Photo de sphinx nessus (Amphion floridensis)
Sphinx nessus (Amphion floridensis)

Comme la majorité des papillons et chenilles, ses principaux prédateurs sont les oiseaux, grenouilles, araignées ... et les autres insectes carnivores. Naturellement, certaines guêpes qui les parasites (Braconidae) peuvent s'attaquer aux larves pour que leurs larves s'en alimentent pour se développer.

Chenille de Sphinx kalmiae
Chenille de Sphinx kalmiae

Les chenilles des phingidés se nourrissent de feuilles de plantes, souvent d'un genre en particulier. Ils sont rarement en grand nombre sur la même plante, mais si ils sont assez nombreux, ils peuvent devenir des ravageurs qui vont s'attaquer à celle-ci jusqu'à la faire mourir.

La vie adulte d'un sphinx ne dure que quelques jours ou semaines.

Nom du papillon Nom latin
Sphinx colibri Hemaris thysbe
Sphinx du chèvrefeuille Hemaris diffinis
Sphinx nessus Amphion floridensis
Sphinx pandora Eumorpha pandorus